«Каждое лицо в «Мертвых душах» есть в то же время вывод из целой категории людей…» (В.Н. Майков)

Поэма «Мертвые души» – это упрек Гоголя в адрес людей, которые привели страну к упадку. Он высмеивал не только неотесанных и необразованных помещиков, но и чиновников. Оба этих класса считали себя выше других, а крестьян считали ничтожными людьми, которых надо держать в строгости. 

Вначале перед нами один за другим появляются образы помещиков. На первый взгляд может показаться, что они отличаются друг от друга. Манилов – слащавый человек, готовый угодить всем и каждому ради личной выгоды. Коробочка представлена как упрямая и скупая женщина, занимающаяся своим хозяйством. Для Ноздрева не существуют моральные принципы, да и вообще он собак любит больше чем людей. Грубый и хамоватый Собакевич только и думает о том, когда и что он съест. А корыстный Плюшкин завершает эту цепочку образов. 

Всех помещиков объединяет одно – духовное опустошение. Они ни к чему не стремятся, их волнуют личные интересы, их души стали мертвыми. Такими же представлены и чиновники города N. Несмотря на то, что они обязаны помогать людям, они ведут праздный образ жизни. О своих обязанностях они и думать забыли. Прокурор, губернатор и другие – все как на одно лицо. Их даже и личностями то не назовешь. Помещики и чиновники с нравственной точки зрения давно уже умерли. Каждый из них является типичным представителем определенной категории людей. Над всеми Гоголь насмехался и винил их в том, что именно они привели к упадку страны.